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Hommage à Robert Nadal

C'est avec une grande tristesse que nous rendons aujourd'hui hommage à Robert Nadal, ancien astronome de l’Observatoire Midi-Pyrénées décédé la semaine dernière. 

Passionné d'histoire, homme discret et érudit, Robert Nadal est entré à l'Observatoire de Toulouse en 1963 en tant qu'assistant délégué pour travailler dans l'équipe d'André Pédoussaut sur la classification des étoiles de type M puis la détermination des orbites d'étoiles multiples spectroscopiques.

Il s'est ensuite consacré à l'étude de l'astronomie antique, où se trouve sa principale contribution professionnelle. Il avait acquis une grande compétence dans ce domaine, dont il était un expert fréquemment consulté. Ses travaux ont eu un impact important sur l’histoire de l’astronomie, avec la traduction et l'édition de textes grecs anciens, notamment l'édition et la traduction de « La Sphère en mouvement. Levers et couchers héliaques. Testimonia » d’Autolycos de Pitane, paru en 2002, et l'étude de l'orientation astronomique de l'église de Saint-Lizier (Ariège). Il a également travaillé en collaboration avec un helléniste de l’Université de Nice et une latiniste de l’Université de Montpellier III à l’élaboration d’un ouvrage sur le Ciel des Anciens, paru en 2006, qui contient, entre autres textes, la première traduction française des « Commentaires aux Phénomènes d’Eudoxe et d’Aratos », seul texte conservé d’Hipparque.

En collaboration avec deux mathématiciens de l’INSA il a contribué à la mise en évidence, à partir des traductions arabes, du contenu astronomique des « Sphériques » de Ménélaos, mathématicien et astronome antérieur d’une génération à Ptolémée, que l’on peut considérer comme l’un des fondateurs de la trigonométrie sphérique.

Jusqu'à sa retraite il a encadré la thèse de doctorat de Karine Gadré, soutenue en 2008, sur le thème de l'archéoastronomie et l'identification des décans égyptiens. Dernièrement il avait participé à un ouvrage collectif sur le ciel dans l'Antiquité apportant une importante contribution à « L'Encyclopédie du ciel : Mythologie, Astronomie, Astrologie », parue en 2016 sous la direction d'Arnaud Zucker.

Robert Nadal a également joué un rôle très important dans la sauvegarde, l'inventaire et la valorisation de notre patrimoine. Ainsi, lors du déménagement de l'Observatoire de Jolimont vers le site de Rangueil, il a veillé à la sauvegarde de la collection des clichés de la Carte du Ciel, pour laquelle aucune destination n'avait été prévue. Puis en 1992, avec Jean-Pierre Brunet, il a fondé la commission du patrimoine de l'OMP, qu'il a dirigée jusqu'à sa retraite. Il en a certainement été le membre le plus actif, en particulier en organisant l'inventaire des petits instruments anciens de l'Observatoire de Toulouse, l'inventaire et les dépôts successifs des archives et des plaques photographiques aux Archives Municipales de Toulouse et le dépôt d'instruments anciens au Musée Paul-Dupuy de Toulouse.

Sa grande discrétion cachait une personnalité chaleureuse et attachante. Homme de culture, très apprécié de ses collègues pour son érudition, il avait de nombreux centres d'intérêt comme la peinture, les serrures, les livres anciens ou encore les médailles religieuses. Chevalier de l’ordre des Palmes académiques, reçues en grande partie pour son travail en faveur du patrimoine, il laisse un héritage riche d'histoire à notre Observatoire.

Nous avons été heureux de compter parmi ses collègues et nos pensées vont vers sa famille.

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